Учебный полет

Ваша оценка: Нет Средняя: 3 (1 голос)
Их маршрут пролегал ниже экваториальной плоскости Солнечной системы,  в
пространствах  пустынных  и   безопасных,   где  не  встретишь  ни  шального
астероида,  ни бродячей кометы,  ни метеоритного потока.  Под стать маршруту
было  и   полетное  задание  -   банальный  полуэллипс  до  условной  точки,
расположенной где-то  за  орбитой  Сатурна,  потом  разворот -  и  обратно -
вдогонку за  успевшей далеко убежать Землей.  Скука и  рутина,  но ничего не
поделаешь  -  надо  зарабатывать  летные  часы,  необходимые  для  получения
удостоверений штурманов-пилотов Дальнего Космического флота.
     Петя изнывал от скуки и не скрывал этого.  Все свободное от вахты время
он  спал,  решал этюды из сборника "Новые шахматные идеи" и  надоедал Сергею
предложением сыграть блиц-турнир,  от чего тот неизменно отказывался, потому
что  не  любил  заведомо  безнадежных  предприятий.   В  космос  Петя  попал
совершенно случайно.  Все  шло  к  тому,  что он  будет специализироваться в
архивоведении,  но  узнав,  что  Сергей  выбрал внеземную экологию,  Петя  в
последний  момент  последовал  его  примеру.  Зато  Сергею  полет  доставлял
истинное удовольствие. Он мог часами созерцать жемчужную вуаль Млечного Пути
и золотую корону солнца, кипящий багровыми вихрями диск Юпитера и стреляющие
расплавленной серой вулканы Ио.  В этом черном безмерном море, среди ледяной
пустоты,  где  почти все  сущее лежит за  пределами нашего восприятия и  где
ежесекундно  рождаются  и   гибнут  десятки  светил,   все  совершения  рода
человеческого  казались  такими  же  бесцельными  и  жалкими,  как  толкотня
инфузорий в  теплой  луже.  Здесь  как-то  само  собой  забывались печали  и
горести.  Что  могла значить переэкзаменовка по  квантовой механике на  фоне
взрывающейся в  собственное нутро нейтронной звезды,  какой мелочью казалась
неразделенная любовь по сравнению со столкновением галактик...
     ...  На  двадцать  первые  сутки  полета,  когда  дежурство Сергея  уже
подходило к концу, внешние датчики засекли работу неизвестного радара. Узкий
луч  радиоимпульсов,  нащупавший ракету,  продолжал сопровождать ее,  хотя в
точке пространства, из которого он должен был исходить, совершенно ничего не
было.  Сергей  разбудил Петю,  и  весь  остаток  вахты  они  провели,  строя
бесплодные догадки.  Уже решено было обратиться за  консультацией к  станции
слежения на  Земле,  когда  всего в  нескольких километрах от  них  внезапно
появилась огромная глыба неправильной формы - не то астероид, превращенный в
ракету,  не  то ракета,  старательно замаскированная под астероид.  Пришелец
возник буквально из ничего,  из пустого места, и в тот же момент все, что до
этого  окружало Сергея  и  Петю  -  планеты,  звезды,  диффузные туманности,
далекие галактики и даже сама черная пустота космоса -  разом исчезли. Смолк
треск радиопомех,  пиликанье наземных станций и шорох солнечного ветра.  Они
оказались в центре глухой,  сумрачно-серой сферы,  не пропускавшей внутрь ни
свет, ни излучение.
     Гигант приближался, не реагируя на сигналы общегалактического кода. Его
размер и форма не имели ничего общего ни с межзвездными кораблями алетян, ни
с  космическими  истребителями дружественной Гарпиды.  Мрачные  предчувствия
овладели Сергеем.  Уже давно,  по  случайно оброненным инопланетными гостями
фразам и по частично расшифрованным лазерограммам, земляне догадывались, что
не  все  в  Дальнем  космосе  обстоит гладко,  что  есть  какие-то  причины,
заставляющие гарпидянцев оснащать свои  корабли странным оружием,  а  алетян
вести  свою  мирную  экспансию только  в  одном  направлении -  к  периферии
галактической спирали.  Но с землянами на эти темы не говорили -  так обычно
взрослые стараются не посвящать в свои невеселые заботы детей.
     Среди  скал,   трещин  и   кратеров,   сплошь  покрывавших  поверхность
пришельца,  Сергей  заметил ровную  квадратную площадку,  на  которой горели
посадочные знаки -  точно такие же,  как на учебном космодроме,  который они
покинули три недели назад.
     - Звала кошка мышку в гости... - пробормотал Сергей.
     - А ты их шугани стартовыми двигателями, - посоветовал Петя.
     - Они тебя шуганут... Делать нечего, будем садиться.
     На  малой  тяге  он  выполнил маневр  ориентации и  выключил двигатель.
Инерция сделала остальное.  Площадка,  на  которую они опустились,  сразу же
плавно пошла  вниз.  На  огромном лифте  земляне провалились в  недра чужого
космического корабля,  неизвестно с  какой целью подкравшегося к  их  родной
планете.
     ...  Помещение,  в котором они оказались, имело огромные размеры и было
освещено тусклым синим светом.
     Их встречали.
     Странная коротенькая фигура, облаченная во что-то черное, торжественное
и  нелепое,  молча  стояла перед  выходным шлюзом.  Нечеловеческие,  жуткие,
испещренные кровяными прожилками круглые глаза  в  упор  смотрели на  людей.
Молчание затягивалось, и Сергей, наконец, не выдержал:
     - Здравствуйте, - сказал он. - Очень, знаете ли, рады...
     На  левом  глазу  карлика дернулось воспаленное,  лишенное ресниц веко.
Ладонью он зажал какое-то отверстие на своем лице -  не то рот, не то ноздрю
- и, быстро-быстро перебирая пальцами, монотонно и гнусаво продудел:
     - Покорнейше прошу прощения.  Ожидал,  чтобы вы заговорили первыми. Мне
известно примерно сорок тысяч языков,  в том числе не меньше десятка земных,
но общение -  вещь весьма деликатная.  Особенно начальный этап. Всегда можно
попасть в  глупое  положение.  Представляете,  что  бы  вы  могли  подумать,
обратись я  к  вам на  языке ушастиков с  Хеллы,  -  карлик оттянул огромные
складки кожи на своих щеках и они затрепетали, как флаги на сильном ветре. -
А  на  языке запахов,  которым пользуются аборигены Фалькрума,  та  же самая
фраза выглядела бы вот так...
     Ужасное зловоние,  подобное тому,  что издает испуганный скунс, ударило
Сергею и  Пете в  нос и  через целую гамму не знакомых,  но сильных запахов,
перешло в аромат цветущей сирени.
     - Хватит!  - простонал Сергей, зажимая нос. - Мы не сомневаемся в ваших
лингвистических способностях. Лучше объясните, чем мы обязаны этой встрече?
     - Вы  находитесь на корабле Свободной Федерации Центральногалактических
светил.  Наша  цель  -  установить контакт с  землянами.  Вы  будете приняты
специальным посланником Федерации.  Он  принадлежит к  одному из  древнейших
народов Галактики.  В  свое  время  его  предки первыми зажгли факел знания,
законности и свободы! Моя родная планета была освобождена и цивилизована уже
очень давно.  С тех пор мы верные слуги федерации! - Заискивающее бормотание
карлика странным образом не вязалось с его ледяным,  пронизывающим взглядом.
- При  особе посланника я  состою личным секретарем-переводчиком.  Прошу вас
пройти со мной! - Он кивнул в сторону стоящего чуть впереди Сергея.
     - Нет, мы только вдвоем!
     - Размеры кабинета посланника не позволят принять вас одновременно. Ваш
друг может подождать своей очереди здесь.
     Посланник был  худ,  бледен и  сухопар.  Голова его,  криво торчащая из
пышных складчатых одежд, напоминала замшелый валун. На вид ему было лет сто,
а может,  и тысяча.  По пути сюда секретарь успел шепнуть Сергею,  что народ
посланника в процессе эволюции ушел так далеко вперед,  что не нуждается уже
ни в пище, ни в дыхании.
     При виде Сергея посланник выпучил глаза,  широко разинул беззубый рот и
дико вскрикнул, словно ему прищемило дверью палец.
     - От лица всех свободных народов федерации я  приветствую представителя
планеты Земля, - без всякого выражения перевел секретарь.
     Посланник зашатался, уронил голову на грудь и протяжно застонал.
     - Благодарю вас за согласие участвовать в  переговорах,  -  прогундосил
секретарь.
     - Каких переговоров?  Какое согласие? - взволновался Сергей. - Никакого
согласия я не давал. У меня нет на это никаких полномочий.
     Посланник затрясся и  истошно завизжал.  Можно было подумать,  что  его
распиливают ржавой пилой. Секретарь бесстрастно переводил:
     - Все существующие на  свете полномочия -  блеф.  Мне вполне достаточно
того,  что вы являетесь жителем этой планеты и согласны вести переговоры.  А
если  это  понадобится,  будут  и  полномочия.  Когда  Земля  станет  членом
федерации, само собой.
     - А если я не дам согласия?
     - Мы будем вести переговоры с вашим другом. Или найдем еще кого-нибудь.
Желающие  найдутся.  После  подписания  договора  и  завершения всех  других
формальностей вы  будете  объявлены  императором,  пожизненным президентом и
верховным главнокомандующим Земли и всех подчиненных Земле миров.
     - Хотелось бы знать, какие цели преследует ваша федерация: космические,
военные, торговые?
     - Нравственные.  Исключительно нравственные!  Мы единственные защитники
свободы в  этой  части  Галактики.  Могу  объяснить поподробнее.  На  Земле,
насколько мне известно, существуют различные нации, не так ли?
     - Так.
     - Следовательно - и государства?
     - Да. Хотя идет процесс...
     - Вот  именно.   Мы  успели  вовремя.  Идет  процесс  поглощения  одних
государств другими,  процесс  дестабилизации национальных структур и  развал
привычных международных отношений.
     - Я бы так не сказал...
     - Поверьте,  я  знаю  лучше.  Прикрываясь  демагогическими лозунгами  о
равноправии и единстве, сильные пожирают слабых. Мы положим этому конец.
     - Каким образом?
     - Земля вступит в федерацию. После этого будут немедленно восстановлены
все государственные,  расовые и этнические границы.  Любого, кто посягнет на
принципы национальной или личной свободы, мы сумеем призвать к ответу.
     - Боюсь,  это может не  понравиться землянам.  Мы  привыкли сами решать
свои проблемы.
     - Для  поддержания порядка и  умиротворения недовольных на  Землю будет
высажен  отряд  мрызлов.   Это  на  редкость  умелые,  дисциплинированные  и
бесстрашные  бойцы.   Правда   разместить   их   придется   в   каком-нибудь
изолированном  месте   -   на   острове   или   в   пустыне.   Продукты   их
жизнедеятельности - фосген, синильная кислота и аммонал - могут представлять
для вас некоторые неудобства.
     - А чем они питаются?
     - Да чем угодно.  В  пустынях -  песком,  в горах -  камнями,  в лесу -
деревьями...
     - В городах - людьми, - подсказал Сергей.
     - Ни  в  коем  случае.  На  все  действующие головы мрызлов будут одеты
специальные фильтры, не позволяющие им глотать людей. Эффективность фильтров
достигает девяносто двух процентов.
     - Так у них несколько голов?
     - Рядовой мрызл имеет три головы.  Полный генерал -  четырнадцать.  Все
остальные - в этом промежутке.
     - Может, у них и хвосты имеются? - подозрительно спросил Сергей.
     - Как  правило,  тяжеловооруженные  мрызлы  имеют  хвост-лафет.  Кстати
сказать,  они способны существовать и  вести боевые действия в  любой среде,
включая космическое пространство.
     - Если вы так сильны, зачем вам вообще нужен этот договор?
     - К   сожалению,   не   все  в   Галактике  одобряют  нашу  благородную
деятельность.  Некоторые  умственно ограниченные существа,  в  том  числе  и
известные вам  гарпидянцы,  только и  ищут повод для конфликта.  А  если все
будет  сделано  на  законном  основании,   они  не  посмеют  вмешаться.  Эти
пожиратели грязи, как ни странно, еще уважают законы.
     - Чем будет обязана Земля за... гм, столь трогательную заботу о ней?
     - Этот  вопрос  мы  обсудим  позднее,  когда  будет  подписан  основной
договор.
     - Могу я подумать до утра?
     - Это ваше право,  - душераздирающие вопли посла уже давно умолкли и он
уснул, сидя за столом, а секретарь все еще бубнил и бубнил: - Обдумайте ваши
предложения. И не забудьте пригласить для беседы вашего друга.
     ...  Петя вернулся в  ракету часа через два,  молча расставил на  доске
шахматные фигуры,  но играть не стал,  а  только задумчиво поглаживал белого
короля.
     - С  чем тебя поздравить?  -  ехидно спросил Сергей.  -  Может,  ты уже
император всей Солнечной системы?
     - А что?  - огрызнулся Петька, что было совсем на него не похоже. - Они
же благородные существа. Носители свободы!
     - Послушайте,  Ваше Величество!  Ты у нас,  конечно,  великий шахматный
стратег,  но в жизни разбираешься весьма слабо. Не больше, чем любая из этих
пешек.  Свободу не  носят,  за  нее сражаются.  Наши деды и  прадеды за  нее
умирали. Дурак, какая тебе еще свобода нужна? Разве ты не понимаешь, что они
хотят  захватить Землю?  "Разделяй и  властвуй!"  Ты  хоть  слышал  о  таком
лозунге?
     - Хорошо, что ты про все слышал!
     - Ну вот что! - сказал Сергей, надвигаясь на друга. - Если ты завтра не
возьмешь свои обещания обратно,  я  из  тебя,  грубо говоря,  душу вытряхну.
Будешь  делать  только  то,  что  я  скажу.  И  старайся  меньше  общаться с
секретарем.  Из них двоих он наиболее опасен.  Посланник -  тот давно впал в
маразм,  а этот регенерат,  подлая душонка, на все способен. Понял? А теперь
ложись спать и постарайся хорошо выспаться.
     Никакого определенного плана у  Сергея не было,  но в  ситуации,  когда
надеяться на  постороннюю помощь не  приходилось,  и  все зависело только от
него самого, он мог развернуть бурную, и не всегда бесполезную деятельность.
     Первым делом  Сергей ознакомился с  каталогом библиотечного компьютера,
который в объеме с наперсток хранил по крайней мере половину того,  что было
написано людьми за  всю  их  долгую историю.  Однако информация о  драконах,
василисках и огнедышащих змеях (Сергей решил,  что это кого-то из них имел в
виду   посланник,   когда   говорил  о   мрызлах)  была   крайне  скудной  и
противоречивой.  Большинство авторов  сходилось на  том,  что  они  свирепы,
беспощадны,   аморальны,   умственно  ограничены,   неравнодушны  к  золоту,
женщинам,  временами способны на  благородные поступки (кое-где на  них даже
пахали) и  всегда с  удовольствием дают  победить себя положительному герою.
Затем Сергей просмотрел все,  что касалось военной стороны вопроса:  историю
войн  и  военного искусства,  воинские уставы всех  времен,  мемуары великих
полководцев и солдатский фольклор разных народов.
     ... Распевая "Соловей, соловей, пташечка... ", он разбудил Петьку.
     - Подъем!  -  краткие мужественные слова  команд так  и  выскакивали из
Сергея.  -  Выходить строиться!  Форма одежды -  скафандр высшей защиты!  На
инструктаж - шагом марш!
     Петька, не знавший, что такое "инструктаж", не на шутку испугался.
     - Возьмешь с собой мешок и пару огнетушителей,  -  продолжал Сергей.  -
Находясь  в  безопасном  месте,   будешь  вести  визуальное  наблюдение.   В
дальнейшем действуй исходя из обстановки.
     В  громадном зале,  по-прежнему  скупо  освещенном синеватым больничным
светом, их уже поджидал секретарь.
     - Осмелюсь доложить,  я согласен на все ваши условия! - проорал Сергей,
молодцевато отдавая  честь.  -  Прошу  разрешения провести строевой смотр  и
оперативно-тактические учения экспедиционных войск.
     - Во время полета мрызлы получают недостаточное питание,  - с сомнением
сказал   секретарь.    -   Поэтому   сейчас   они   могут   быть   несколько
неуравновешенными... Так что за последствия я не ручаюсь.
     Ворота в дальнем конце зала распахнулись,  и за ними во мраке сверкнуло
несколько пар узких волчьих глаз. Что-то ухнуло и зашипело, словно заработал
огнемет.  Пол задрожал,  и огромный,  размером не меньше, чем ракета землян,
многоголовый и крылатый дракон выполз из своего стойла.  Хвост его,  высекая
искры, хлестал налево и направо. Капающая с языков слюна горела, как напалм,
а сами языки были сплошь покрыты острыми колючками.  Треугольные, похожие на
противотанковые надолбы клыки могли прокусить десятидюймовую броневую плиту.
Свирепо зыркнув по сторонам, дракон встряхнул шипастыми крыльями, и поднятый
при этом ветер едва не сбил Сергея с ног. За первым драконом уже лез второй,
а тому на хвост наступали сразу двое.  Последним появился командир,  судя по
количеству  голов,  в  звании  майора.  Его  могучую  грудь,  словно  чешуя,
покрывали ордена,  медали и  нашивки за  ранения.  Вся  шкура  была  покрыта
шрамами, ожогами и следами сварки.
     Секретарь сказал что-то на незнакомом каркающем языке, и драконы нехотя
построились. Всего их было тридцать два.
     - Что вы им сказали?  -  клацая зубами,  сказал Сергей. Никогда в жизни
ему не было так страшно.
     - Я  велел им повиноваться вашим командам,  как если бы они исходили от
меня.
     - А они меня поймут?
     - Команды поймут. Их же специально готовили для этой экспедиции.
     - Сми-ирно! - гаркнул Сергей. - Равнение налево! Поздравляю с прибытием
в солнечную систему!
     Драконы нестройно зарычали.  Понять  их  было  можно  так:  "Ладно  уж,
покомандуй,  хоть мы и  видим,  какое ты ничтожество!" Девятиглавый командир
выполз вперед и оглушительно рыкнул что-то вроде "Ж-ж-ж-рать!"
     - Сытое брюхо к учению глухо! - ответил Сергей, закрыв глаза. - Стать в
строй!
     Дракон, будто случайно, чихнул, и Сергея с ног до головы обдало ревущее
пламя.  Неизвестно,  чем бы это могло кончиться,  если бы не скафандр высшей
защиты да вовремя подскочивший с огнетушителем Петька.
     Очень скоро выяснилось,  что  мрызлы не  имеют никакого представления о
счете,  и секретарь,  по просьбе Сергея,  пронумеровал их негорючей краской.
Затем Сергей разжаловал девятиглавого ветерана в  рядовые,  а  на  его место
назначил какого-то трехглавого замухрышку.  Маршировало драконье воинство из
рук вон плохо.  Конечно же,  имея такое количество голов,  было трудно иметь
представление о левой и правой стороне.  К тому же им очень мешали тяжелые и
длинные хвосты.
     - Левой!  Левой! - бодро командовал Сергей. - Выше голову! Тянуть ногу!
- Тут  он  забыл,  как  подается команда "стой!",  и  первый ряд  драконов с
грохотом врезался в стену.
     Голодные мрызлы быстро теряли терпение.  Уже несколько раз возле самого
лица Сергея щелкали могучие челюсти. Однажды его огрели сзади хвостом. Взрыв
мог  произойти  в  любую  минуту.  Необходимо  было  немедленно  дать  выход
накопившейся ярости.
     - На месте стой! Раз, два! Смирно! Вольно! Приступить к учениям. Первые
номера  нападают,  вторые  защищаются.  Победители  получают  еду  в  первую
очередь!
     Поначалу драконы прыгали и  толкались безо  всякого энтузиазма,  только
бывший командир рьяно трепал своего преемника,  но  вскоре кому-то  отдавили
лапу,   кому-то  поцарапали  нос,   и  драка  закипела  нешуточная.  Трещали
сталкивающиеся лбы,  скрежетали зубы,  вверх летели клочья шкуры.  Кто-то из
атакующих промахнулся и,  с  разгона пробив стену,  ввалился в  переплетение
кабелей и трубопроводов.
     - Надеюсь,  вы  удовлетворены боевыми  качествами  мрызлов?  -  спросил
секретарь. - Пока не поздно, их надо остановить.
     Из  складок своей одежды секретарь вытащил плоский предмет,  на котором
имелись две кнопки - черная и белая.
     - А  что это у вас?  -  притворяясь дурачком,  сказал Сергей и выдернул
непонятную вещицу из рук секретаря.
     - Подождите!.. - крикнул тот, но Сергей уже нажал черную кнопку.
     Все драконы моментально успокоились и  только очумело трясли головами и
недоуменно переглядывались.  Сергей,  отпихиваясь локтем от секретаря, нажал
белую кнопку - и схватка возобновилась с прежней силой.
     - Что вы  делаете?  -  чернея лицом,  прошипел секретарь.  Его странные
глаза сверкнули и  в упор посмотрели на Сергея.  Странная звенящая пустота и
смертельный покой сразу же  охватили Сергея.  Все  его члены окостенели.  Он
видел  и  слышал  все,   что  происходило  вокруг,  но  его  это  совсем  не
интересовало, так же как и своя собственная судьба.
     Спас  его  Петька,  во  второй  раз  за  день  совершивший  героический
поступок.  Подкравшись сзади,  он  накинул  на  голову  секретарю  мешок,  и
оцепенение прошло, только долго еще тряслись руки и ноги.
     Кругом  творился  уже  настоящий ад.  Рушились  стены.  Что-то  горело,
разбрасывая искры.  Экс-майор,  зажав  под  мышкой  все  три  головы  своего
противника,  пытался перекусить ему хребет,  но тот,  изловчившись,  оттяпал
ветерану полхвоста.  Драконы крушили все  подряд и  пожирали любой  предмет,
казавшийся им съедобным.  Они отрывали друг у  друга хвосты,  лапы и головы,
которые, впрочем, сразу же регенерировали.
     Сергей быстренько завязал горловину мешка и  с большим трудом перекинул
его за спину. Секретарь, хоть и неудавшийся ростом, был тяжел, как свинцовая
отливка.
     В  шахте лифта,  где  высоко вверху едва  светился тускло-серый квадрат
выхода,  они застали израненного дракона, который, обхватив лапами ракету, с
аппетитом грыз левую дюзу.
     Сергей стартовал вслепую,  прямо с места дав полный форсаж. Не прошло и
минуты,  как  Петька,  внимательно следивший  за  экраном  кругового обзора,
схватил его за руку.
     - Смотри!
     Оболочка гигантского корабля треснула,  он начал медленно разваливаться
на  две  части и  тут  же  рассыпался,  как  упавший с  пятого этажа кувшин.
Тусклая, однотонная мгла вокруг сразу же исчезла, сменившись бархатно-черным
цветом космической бездны.
     Драконы,  выбравшись из  кучи обломков,  еще  некоторое время сражались
друг с другом,  но потом, словно подчиняясь какому-то приказу, построились в
журавлиный клин и взяли курс к центру Галактики. Вел их девятиглавый. На его
средней шее,  сгорбившись, восседал посланник. К груди он прижимал портфель,
очевидно с дипломатической перепиской.
     - Я хочу сделать заявление! - раздалось из мешка. - Являясь гражданином
оккупированной планеты,  я  всегда  ненавидел захватчиков и  не  разделял их
идеологии.  Поэтому прошу предоставить политическое убежище на Земле.  Позор
агрессорам!
     Да здравствуют земляне - надежда и будущее Галактики!